编者注:本文为科学松鼠会小红猪科学译文大赛001号获奖作品,译者重楼

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近日,美国科学家表示他们正在开发可选择性地提高大脑中的基因表达的新技术,藉以治疗精神疾病
近日,美国科学家表示他们正在开发可选择性地提高大脑中的基因表达的新技术,藉以治疗精神疾病及神经系统疾病。许多证据显示,针对该机制的化合物能提高老鼠的学习和记忆能力。

(小红猪小分队/编译)多年以来,她一直试图成为完美的妻子和母亲,而如今,离婚带着两个儿子的她又经历了一次分手。她对未来毫无信念,觉得生活已经全盘皆输,而她已厌倦这一切。2007年6月6日,北卡罗莱那州格林斯博罗市的黛比•汉普顿(Debbie
Hampton)选择了服药自杀。那天下午,她在自己的电脑上写下了遗言:“此生我如此失败,世上已无容我之处,我活着于世无补。”写完留言,她泪水涟涟地爬上楼梯,回到卧室坐在床上,听着蒂朵的专辑,等待死亡的降临。

过去的几年内,神经学家已经开始认识到表观遗传学的重要性。表观遗传指在大脑中,尤其是在记忆中改变基因表达而不改变DNA的分子过程,表观遗传关键的调节器之一是一群名为组蛋白脱乙酰基的酶,它触发DNA将邻近的蛋白质缠绕得更紧,最终抑制基因表达。最近的研究已经证明,这些酶的抑制药物能加强正常老鼠和认知受到损害的老鼠的学习能力。

可她却醒了过来。发现后,黛比被迅速送往医院,并被救了过来。“我简直是疯了,”她说,“我把一切都弄砸了,到头来,连自己大脑都弄坏了。”从持续一周的昏迷中苏醒过来后,黛比的医生为她下了诊断:脑病变(encephalopathy)。她说:“脑病变只是个总称,泛指一切大脑不能正常运转的情况。”她不能吞咽,控制不了膀胱,双手持续颤抖。大部分时间里,她无法理解看到的东西,几乎不能说话。她说:“我只能发出声音,就像嘴里塞满了石子似的,这真让人崩溃,因为我眼睁睁地听着自己嘴里说的和心里想说的没法同步。”在康复中心呆了一段时间后,她开始慢慢恢复。但是一年后,她的康复进入了停滞不前的平台期。“我说话很慢,而且含糊不清,我的记忆和思考都不靠谱,我无法过正常的生活,能把洗碗机里的碗洗掉,对我而言就是美好的一天了。”

美国麻省理工学院的神经科学家蔡理慧团队去年证明,给脑部受损的老鼠使用HDAC抑制剂,能够使老鼠恢复失去的记忆。

大概就是这个时候,她尝试了一种叫做神经反馈(neurofeedback)的新疗法。这种疗法让她玩一个类似吃豆人的简单游戏,在游戏时监测她的大脑活动,并通过操控脑波的方式控制游戏动作。“十个疗程内,我说话的能力就有所提高。”不过,黛比康复的真正转折点,是她的神经反馈治疗顾问向她推荐的一本书:加拿大心理治疗师诺曼•多伊奇(Norman
Doidge)的全球畅销书《改变是大脑的天性》(The Brain that Changes
Itself)。她说:“天哪,那是开天辟地头一回,有人实打实地告诉我,治愈我的大脑是有可能的;不只是有可能,而且取决于我自己。”

尽管科学家仍然不能准确地知道外部的控制如何影响记忆,但理论认为,锻炼、视觉强化或者药物放松了DNA等可触发与神经可塑性相关的基因表达。基因表达的增加能触发新的神经联系,从而巩固神经回路。美国国立药物滥用研究所表观遗传学项目主管约翰•斯特里说:“也许我们的大脑正在使用这些外部机制来让我们学习和记住事情,或者提供充足的可塑性来允许我们学习和调试。”

读了这本书后,黛比开始过一种被她称为头脑健康(brain-healthy)的生活,这种生活方式包括做瑜珈、冥想、直观形象化、节制饮食和保持积极的精神状态。如今,她和别人合伙开了一家瑜珈工作室,写了本自传,指导他人如何过“头脑健康式生活”,还运营着thebestbrainpossible.com网站。她说,神经可塑性的科学知识告诉她,“你的头脑不是生来就定形了的,你的基因是与生俱来的,但你一生所为也改变着你的大脑,这种改变有如魔法。”她说,神经可塑性“让你能够改变生活,让幸福成为现实。你能从生活的弃儿变成命运的宠儿,它就像一种超能力,就像X射线透视眼。”

蔡理慧表示,已有充分证据证明,HDAC抑制剂能大量地提升树突的生长并且增加突触发生(创造神经细胞之间的联系)。这个过程可能会增强记忆或者允许老鼠通过重新修复受损的神经回路来重新获得失去的记忆。“我们相信记忆痕迹仍在那儿,但因神经回路遭到破坏,动物无法找回记忆。”

作为一个神经可塑性的狂热支持者,黛比并不孤单。神经可塑性指的是大脑改变自己、从而适应环境变化的能力,声称神经可塑性益处的说法为数众多、而且颇为惊人。只要在Google上搜索半小时,好奇的浏览者就会读到神经可塑性是一个“神奇”的科学发现,告诉我们大脑不像我们一度认为的那样,是像电脑那样固化定型的,而更像是橡皮泥,或者黏糊糊的奶油蛋糕。而这意味着“我们的思想能改变我们大脑的结构和功能”,通过特定训练,我们能够完全彻底地提升我们大脑的“强度、大小和密度”。神经可塑性是“发生在我们头盖骨下面的一系列奇迹”,这意味着我们能够成为更好的售货员、更棒的运动员,更喜欢西兰花的味道。它能治疗饮食失调、能预防癌症、能把老年痴呆风险降低60%、能帮助我们发现“快乐和内心平静的真正本质”,
让我们教会自己幸福的“技巧”,把自己的大脑训练得“超级棒”,而且不受年龄限制:神经可塑性显示“我们的心智天生会随我们的成长而提升”,甚至一丁点难度都没有,“简单如改变你上班的路线,去个不同的商店买东西,用非惯用手梳理头发,都能提升大脑能力,”就像知名替代医学专家狄巴克•乔布拉(Deepak
Chopra)说的那样,“许多人认为大脑掌控他们,而我们说,我们掌控自己的大脑。”

美高梅在线登录网址 1主张冥想治病、灵修救人的替代医学专(shen)家(gun)狄巴克•乔布拉。